Dénichés au Royaume-Uni, des exemplaires “uniques” de Don Quichotte mis aux enchères

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Londres (AFP) – Devant une grande bibliothèque, Ed Maggs admire les livres anciens qui font la renommée de sa librairie familiale à Londres depuis 170 ans. C’est là qu’un diplomate bolivien a acquis il y a près d’un siècle deux volumes “uniques” de Don Quichotte, qui sont aujourd’hui mis aux enchères.

Nommé ambassadeur de Bolivie en France en 1947, Jorge Ortiz Linares était le fils du “roi de l’étain” Simon Patino, un Bolivien vivant à Paris qui avait fait fortune dans l’industrie minière au début du XXe siècle.

Collectionneur passionné, M. Ortiz recherchait une édition originale de “Don Quichotte”, le célèbre ouvrage de Miguel de Cervantes aujourd’hui considéré comme le premier roman moderne.

Deux volumes de Don Quichotte de Cervantès exposés chez Sotheby's avant la vente aux enchères le 25 novembre 2022 à Londres
Deux volumes de Don Quichotte de Cervantès exposés chez Sotheby’s avant la vente aux enchères le 25 novembre 2022 à Londres Daniel LEALAFP

L’histoire du pauvre monsieur fou de lecture qui se prend pour un chevalier mécène connut un immense succès lors de sa publication en 1605.

Dans les années 1930, ses recherches conduisent M. Ortiz dans la capitale britannique, “probablement le lieu le plus important pour le commerce international des livres anciens”, explique Ed Maggs à l’AFP.

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Ce dernier est l’arrière-arrière-petit-fils d’Uriah Maggs, qui fonda en 1853 sa petite librairie, devenue au fil des années un établissement reconnu des rois et monarques britanniques en exil tels que Manuel II du Portugal et Alphonse XIII d’Espagne.

Catalogue de livres anciens de la librairie Maggs Bros, le 24 novembre 2022 à Londres
Catalogue de livres anciens de la librairie Maggs Bros, le 24 novembre 2022 à Londres JUSTIN TALLIS AFP

Après cinq générations, Maggs Bros. il en est venu à posséder 1 358 éditions rares de livres en langue espagnole, rassemblées dans un catalogue publié en 1927 “toujours cité par les bibliographes aujourd’hui”, explique Jonathan Reilly, expert chez Maggs. .

Recherche “obsessionnelle”.

Elle présente des œuvres qui ont alors retenu l’attention de M. Ortiz : deux éditions originales de Don Quichotte, Livre I paru en 1605 et Livre II paru en 1615, mis en vente pour 3 500 lires, « une vraie fortune pour l’époque » (l’équivalent de 174 000 livres -201 000 euros- aujourd’hui selon le convertisseur de la Banque d’Angleterre).

Mais lorsque le collectionneur entre dans la librairie, l’objet de son désir est déjà vendu et il se résigne à laisser ses coordonnées en attendant l’arrivée des nouveaux livres.

L'un des deux volumes de Don Quichotte de Cervantès exposé chez Sotheby's avant une vente aux enchères le 25 novembre 2022 à Londres
L’un des deux volumes de Don Quichotte de Cervantès exposé chez Sotheby’s avant une vente aux enchères le 25 novembre 2022 à Londres Daniel LEALAFP

Des années plus tard, en 1936, il prend le coup de téléphone tant attendu du libraire et part pour un voyage précipité à Londres.

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“Pourquoi a-t-il pris le premier avion ? Le bibliophile est parfois enthousiaste et un peu obsessionnel”, plaisante Ed Maggs.

M. Ortiz a fini par acheter la troisième édition du livre I et la première édition du livre II, explique Anne Heilbronn, responsable des livres et manuscrits à la maison de vente aux enchères Sotheby’s.

Puis il a payé 100 livres pour le premier et 750 pour le second. Depuis lors, les livres sont restés hors de vue du public, mais peuvent désormais être admirés au siège de Sotheby’s à Londres, avant une vente aux enchères le 14 décembre à Paris où les œuvres devraient se vendre entre 400 000 et 600 000 euros.

Les premières éditions du livre I de Don Quichotte sont rares car, envoyées en masse en Amérique latine, beaucoup ont été perdues dans un naufrage près de La Havane, rappelle la maison de vente aux enchères.

Ed Maggs regarde une affiche des années 1930 de la librairie Maggs Bros, le 24 novembre 2022 à Londres
Ed Maggs regarde une affiche des années 1930 de la librairie Maggs Bros, le 24 novembre 2022 à Londres JUSTIN TALLIS AFP

Publiée en 1608, la troisième édition fut la dernière imprimée du temps de Cervantès et corrigée par lui, souligne Mme Heilbronn, qui assure que “toutes les traductions dont nous disposons aujourd’hui sont issues de cette troisième édition”.

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Mais ce qui rend ces livres “uniques”, c’est qu’ils ont été reliés au XVIIIe siècle pour un collectionneur anglais et il est très rare de trouver Don Quichotte avec une reliure aussi ancienne, ajoute-t-elle.

Le 21 décembre 1936, M. Ortiz profite de sa visite chez Maggs Bros pour acquérir trois autres joyaux : la première édition des “Novelas ejemplares” de Cervantès (1613), “La Florida del Inca” (1605) dans laquelle Garcilaso de la Vega raconte la conquête de l’Amérique du point de vue des indigènes et “Hispania Victrix” (1553) sur la conquête du Mexique, le premier ouvrage de l’histoire à mentionner la Californie.

Mercredi, les cinq ouvrages retrouveront quelques heures la mythique librairie avant de repartir pour Paris où ils seront mis aux enchères avec les 83 autres pièces de la collection Ortiz Linares, réunies avec l’aide de l’expert Jean-Baptiste de Proyart.

Des étagères de livres anciens à la librairie Maggs Bros, le 24 novembre 2022 à Londres
Des étagères de livres anciens à la librairie Maggs Bros, le 24 novembre 2022 à Londres JUSTIN TALLIS AFP

Parmi eux, la première édition du livre de gravures de Goya “La Tauromaquía” (1816) et de grandes éditions originales d’auteurs français tels que Molière, Montesquieu, Montaigne et Descartes. Les ventes totales sont estimées entre 1,8 et 2,5 millions d’euros.

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