« Les mecs mangeaient des hamburgers pendant les … / Mondial 2022 / Gr. B / États-Unis-Pays de Galles / SOFOOT.com

Joueur, il a vu la barbe d’Alexi Lalas, le talent de Landon Donovan, mais aussi les quarts de finale de la Coupe du monde 2002 avec les États-Unis. Désormais installées à Thionville, plus de 6 000 bornes de recharge Étatsmais très proche de Metz, où il a évolué pendant quatre ans, c’est un peu plus loin que l’ancien international américain David Régis, 27 sélections et deux Coupes du monde avec l’équipe américaine, regarde la sélection jeunes de son ancien coéquipier Gregg Berhalter, qui débute sa carrière tournoi ce lundi soir face au pays de Galles.

Quelle relation entretenez-vous aujourd’hui avec les USA et leur équipe nationale ?
J’y vais deux fois par an car mes deux enfants y habitent. Je suis resté en contact avec la Fédé depuis notre match avec la Martinique quand j’étais entraîneur en 2017. On a aussi un site privé où on échange entre anciens joueurs. J’ai souvent Tony Sanneh et Oguchi Onyewu (ex-défenseur de Metz et désormais ex-manager de Virton, en Belgique, NDLR), qui m’a également appelé récemment pour me proposer de l’accompagner au Qatar où il était invité. Sans ma formation, je serais parti car je ne connais pas ce pays. Quand j’étais à Metz, je devais signer là-bas, mais avec la nationalité américaine, c’était un peu serré. J’aurais aimé voir comment ça se passe, ils ont d’énormes complexes sportifs, ça m’intéresserait.

Alors pas question de boycotter le tournoi ?
Vous n’avez pas à être faux. Même si on trouve qu’il y a du mal dans le pays, et que je suis un ardent défenseur de l’écologie et du respect des gens, chacun doit rester à sa place. En tant qu’athlètes, le terrain compte. Si nous n’y allons pas, d’autres continueront à jouer. Qu’on défende un message ou qu’on donne, comme la France, un soutien financier à des associations, d’accord, mais en boycottant, je suis contre, car je suis sportif et ce qui m’intéresse, c’est le terrain.

« En France, on a toujours peur de contrarier les gens, mais les Américains, quand ils défendent quelque chose, ils vont jusqu’au bout. »

Hugo Lloris, en revanche, refuse de porter le brassard arc-en-ciel, alors que les États-Unis ont apposé leur logo aux couleurs du drapeau LGBT+ dans leur centre de formation. Qu’est-ce que tu penses?
Les manières de penser sont différentes. En France, on a toujours peur de contrarier les gens, mais les Américains, quand ils défendent quelque chose, ils vont jusqu’au bout. On sait qu’il y a des intérêts financiers, et la Fed ne veut probablement pas faire de mal aux Qataris, mais les joueurs, à défaut de remporter la coupe, veulent aussi marquer le coup. Sans être au niveau des grandes nations, cela reste un grand pays et elles doivent montrer l’exemple. Ils sont souvent fustigés pour cela, mais prenez le logo : s’ils ne le font pas, ils se font massacrer sur le chemin du retour. Même si cela reste un sport, ils représentent un pays influent. Il n’est jamais anodin d’en parler, surtout lors d’un événement que tout le monde regarde.

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Cette année, les États-Unis ont franchi une étape sans précédent en mettant en œuvre l’égalité de rémunération entre hommes et femmes dans l’équipe nationale. Comment avez-vous réagi à cette décision ?
Je le trouve super. Quand j’étais en sélection, les filles n’étaient pas écartées à l’entraînement par rapport à nous. Ils font les mêmes courses, mettent et tirent les mêmes coups et, entraînent les filles (Equipe première d’Amnéville, en Région 1, NDLR), je sais ce qu’ils vivent. Cette mesure devrait faire changer d’avis les autres pays, leur faire prendre conscience que les filles ont la même place que les hommes dans le sport, comme dans les autres secteurs d’activité.

Quand tu étais joueur, est-ce que l’équipe masculine avait un complexe par rapport aux femmes, de ne pas faire partie des meilleures nations du monde comme elles ?
Non, nous savions que nous manquions de qualité par rapport aux Européens. C’est pourquoi on voit de plus en plus de joueurs et d’entraîneurs américains en Europe : l’Amérique ne veut pas rester trop en retrait et fera tout pour se rapprocher des meilleurs. Vous voyez déjà : le jeu est plus attractif, les joueurs plus compétitifs, les choses changent. Quand je suis arrivé aux élections, les gars mangeaient des hamburgers pendant les pourparlers ! Les entraîneurs arrivent à changer les mentalités, à professionnaliser les joueurs, et ça commence à venir.

« Les États-Unis ne veulent pas rester trop longtemps en retrait et vont tout faire pour se rapprocher des meilleurs. »

À quoi s’attendre de la Équipe des États-Unis à la coupe du monde ?
Ce que je sais, c’est que ce sont des battants, c’est pour ça que la plupart d’entre eux jouent en Angleterre, en Allemagne, des pays où il faut mouiller le maillot. Connaître Gregg (Berhalter, entraîneur), qui a encore joué aux Pays-Bas, en Angleterre et en Allemagne, sera un bon match, mais aussi un cœur. Quel que soit le score, ils n’abandonneront pas. Si le jeu suit, ils peuvent créer des surprises.

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Vous avez joué avec Berhalter. Quel genre de mec est-il ?
Quelqu’un de très calme, réfléchi, un visionnaire qui analyse rapidement l’adversaire. C’est un entraîneur moderne. Lorsqu’il jouait aux Pays-Bas, il me parlait déjà de certains clubs français : « J’ai regardé un tel match, c’était intéressant, tu le connais, ce coach ? » C’est quelqu’un qui aimait le football et qui aime entraîner, faire progresser son équipe et qui apprend vite.

Il a considérablement rajeuni l’effectif, désormais bien loin des vétérans de l’équipe de 1998. Était-ce nécessaire ?
À un moment donné, il le faut, les cycles ne peuvent pas durer trop longtemps. Et c’est justement dans ces compétitions qu’ils progressent le plus vite. Il est temps, mais attention : l’élimination chez les poules serait encore vécue comme un échec dans le pays. Les Américains n’aiment pas perdre.

Vous avez atteint les quarts de finale en 2002 et les États-Unis sont sortis des poules quatre fois lors de leurs sept dernières apparitions. Que manque-t-il désormais pour se hisser au niveau des meilleures nations ?
Plus de joueurs de qualité, des joueurs en Europe, et des amis contre des équipes européennes. Si vous jouez contre le Guatemala ou Curaçao, ne vous attendez pas à des progrès énormes… Avant la Coupe du monde 2002, nous avons joué contre le Brésil, l’Italie et l’Allemagne. C’était utile.

En cela, la Ligue des Nations, qui réduit fortement le nombre de matches amicaux, n’est pas une bonne nouvelle.
En CONCACAF, en dehors du Mexique, du Canada et du Costa Rica, il est compliqué de se noter. Mais pourquoi ne pas jouer contre de bons clubs européens ? Ça ferait aussi de bons matchs, et ça aiderait les gars qui ne sont pas choisis à progresser. Pour évoluer, il faut aller chez les grands.

Des gars comme Christian Pulisic ou Giovanni Reyna peuvent-ils emmener cette équipe plus haut ?
Ils sont précoces, comme Landon Donovan, mais ils n’ont pas encore les épaules, comme Zidane. Et à côté de Zidane, il y avait d’autres gars qui pouvaient prendre le relais. La Coupe du monde, c’est une période très courte avec des matchs très gros, beaucoup d’intensité et, là, une chaleur qu’on ne connaît pas. Ce sera compliqué. Ces joueurs peuvent être bons dans un championnat, mais dans un tournoi aussi court et exigeant, le seront-ils ? C’est là que vous voyez les grands.

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La MLS s’est arrêtée avant les grands championnats, donc une partie de l’équipe a eu plus de temps pour se préparer. Cela peut-il jouer en leur faveur ?
Cela dépend de leur préparation. S’ils mangent des hamburgers ou boivent du coca… A priori, c’est fini, mais l’Américain reste un Américain ! Après, ça ne veut plus rien dire : quand j’étais en Allemagne, la veille d’un match, tout le monde buvait trois ou quatre bières. Le lendemain, tu as vu le mec courir, tu t’es dit : « Merde, c’est pas lui qui a bu hier soir ! (Des rires.)

Le climat autour du duel avec l’Iran sera-t-il aussi particulier qu’en 1998, selon vous ?
C’est peut-être moins marqué, mais même si ça reste un match de foot, on va quand même beaucoup en parler, le politiser. Ce sera toujours « Dieu contre le diable ». Je ne sais pas où est le Diable, mais il y aura toujours cette tension. Le match de 1998, de toute façon, nous colle à la gorge. Perdre contre la grande équipe de Yougoslavie n’a rien de honteux, mais contre l’Iran, alors qu’on avait les moyens, et être éliminé à cause de cette défaite, ça fait très, très mal.

Sur le terrain en revanche, les choses se sont très bien passées entre les deux équipes. Le match de 2022 peut-il encore porter un message de paix ?
L’équipe est plus jeune : aura-t-elle assez d’expérience pour cela ? Après, ils ne penseront peut-être même pas à cette rivalité, remarquez. Mais s’il y a un message à faire passer et que les joueurs peuvent le faire, tant mieux, car ils sont surveillés et on en reparlera encore plus sur les réseaux sociaux.

Vous verriez-vous dans cette équipe ?
Oui, mais ne jouez pas, ça va trop vite maintenant ! (Des rires.) Je prendrais des cartons. Préférez encadrer, motiver, donner des conseils. J’ai un faible pour les jeunes, en plus je les forme aussi (USA Mondorf U15, au Luxembourg, NDLR). Si tu arrives à les rattraper, tu peux les faire exploser comme moi, joueur, avec Manu Adebayor, Louis Saha, Olivier Dacourt, Valérien Ismaël ou Martin Djetou. Manu, dès qu’il me voit, il s’agenouille !

Et ce Mondial alors, à qui pensez-vous qu’il s’adresse ?
Brésil, je pense. Ils ont repris le dessus, la chaleur ne va pas trop les déstabiliser, et il y a trop d’absents dans les autres grandes nations. Ou peut-être l’Argentine.

Iran : une équipe, deux ambiances

Interview de Simon Butel

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