Météorologie : le mystère des orages de neige

Lors d’une tempête hivernale, l’air “chaud” près du sol reste assez froid, voire glacial. Au fur et à mesure que cet air s’élève dans une atmosphère encore plus froide, il produit moins d’eau surfondue, un ingrédient considéré comme important dans la formation des orages d’été.

“J’essaie de comprendre l’importance de cette eau surfondue dans les conditions hivernales”, explique-t-il. Les premiers résultats de l’étude, menée par Harkema et financée par le programme Future Explorers in Earth, Space and Technology de la NASA, suggèrent que l’eau surfondue et les boulettes de neige pourraient ne pas jouer un rôle aussi important dans la formation de la foudre hivernale, mais cela reste à voir. Pourquoi.

UN PHÉNOMÈNE RARE ?

L’une des raisons pour lesquelles les tempêtes de neige représentent un tel défi pour les chercheurs est leur rareté. Dans les décennies qui ont précédé les travaux de Marquette, notre connaissance des blizzards provenait presque exclusivement de récits anecdotiques de personnes qui ont vu des éclairs ou entendu le tonnerre pendant un blizzard.

Cependant, ces balises ont tendance à être masquées lors d’une tempête de neige. Bien que le tonnerre puisse être entendu sur une longue distance en été, la neige absorbe parfaitement les ondes sonores, de sorte que le tonnerre devient inaudible à plusieurs kilomètres de distance. De plus, comme le souligne Marquette, le bruit sourd pourrait facilement être confondu avec un chasse-neige. Il est également plus difficile de distinguer le flash sur le fond blanc brillant du blizzard.

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Malgré cela, le nombre de rapports de tempêtes de neige a augmenté depuis le début du marché. “En hiver, Instagram voit environ une vidéo toutes les deux semaines”, dit-il. “La question est de savoir s’il s’agit d’un phénomène courant ou simplement d’observations. »

Les deux réponses peuvent être vraies. Les recherches de Harkema montrent que les grandes tours radio qui conduisent l’électricité peuvent provoquer davantage de tempêtes de neige en milieu urbain. De plus, avec l’omniprésence de la technologie, en particulier l’avènement des caméras de porte d’entrée, il est désormais plus facile de capturer des images de la tempête dans le confort de votre propre maison.

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Encore plus efficacement, les scientifiques peuvent désormais détecter les tempêtes de neige sans entendre un seul son. Non seulement nos capteurs de détection de la foudre se sont améliorés au fil des ans, mais l’imagerie satellitaire nous permet désormais de voir où la foudre frappe depuis l’espace.

OÙ SONT-ILS?

Ces nouvelles technologies aident les scientifiques à localiser à tout moment l’emplacement des tempêtes de neige. Le géostationnaire Lightning Mapper (GLM) est un dispositif de cartographie à bord du satellite géostationnaire GOES-16 qui peut détecter les coups de foudre dans tout l’hémisphère. Lorsque ces impacts coïncident avec des chutes de neige, nous sommes confrontés à un blizzard, résume Harkema.

Il ajoute que les tempêtes de neige sont particulièrement fréquentes le long du Colorado Front Range, du nord des Grandes Plaines et de la région des Grands Lacs, où les éoliennes génèrent beaucoup d’électricité. Cependant, les tempêtes de neige peuvent se produire n’importe où, même à Huntsville, en Alabama, où le climat est assez doux. “Quand il neige, la probabilité d’un blizzard est importante. »

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En plus de localiser les tempêtes de neige, le GLM offre aux chercheurs un aperçu de ce à quoi ressemblent ces éclairs à une altitude de 35 000 km. Bien que ces impacts soient moins fréquents pendant les tempêtes de neige que pendant les orages traditionnels, un nombre croissant de preuves amènent Harkem à croire que la foudre des tempêtes de neige sera plus courante que la foudre estivale, augmentant le danger pour les personnes au sol. .

Un travail comme celui d’Harkema est essentiel si nous voulons un jour prédire l’emplacement des tempêtes de neige, ce qui améliorera les systèmes d’alerte aux chutes de neige dangereuses et incitera le public à rechercher un abri capable de le protéger des impacts les plus graves. Les implications de ces études vont encore plus loin : leurs conclusions pourraient être appliquées aux orages tout au long de l’année, améliorant la sécurité de l’aviation et des lancements de missiles à l’avenir.

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